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逆风翻盘 一家中小企业如何打赢“337调查”

释放双眼,带上耳机,听听看~!

一家刚刚成立2年半的中国中小民营企业,在出口美国市场时却遭遇来自美国行业巨头发起的“337调查”。

更让人意外的是,这家腰杆特别硬的中企历时28个月苦战,竟然获得了全面胜利。

就连业内人士都不得不感叹,这是美国“337调查”商业秘密耗时最长的案件,也是中国企业涉及美国商业秘密“337调查”中的重大胜利。

直面调查 积极应对

“在中国商务部贸易救济调查局、中国机电产品进出口商会、广东省商务厅和广州市商务局的指导和鼓励下,我们积极应诉,历经28个月艰难应诉,终于在美国国际贸易委员会(ITC)商业秘密‘337调查’案中赢得了最终的胜利!”近日,中国机电产品进出口商会收到了广州市乐百纳餐饮设备制造有限公司发来的感谢信。

事情缘起于2019年5月30日,世界500强企业美国ITW集团联合两家美国餐饮设备公司指控广州市乐百纳餐饮设备制造有限公司侵犯其商业秘密,向ITC请求启动“337调查”并签发有限排除令和禁止令。

“这一案件的直接原因是原告ITW认为其前员工违反竞业协议,向乐百纳提供了关键技术,窃取图纸,从而使两家公司的产品、零部件编码相同。”中国机电产品进出口商会相关负责人在接受《中国贸易报》记者采访时表示,背后的原因主要是商业竞争。原告ITW集团公司是世界500强企业,2019年营业收入141.09亿美元(近1000亿元人民币),而乐百纳2019年的营业收入只有1.2亿元人民币。虽然两者之间体量差异大,但作为相同产品的竞争对手,乐百纳凭借产品技术和价格优势,势必对ITW造成一定冲击。ITW集团明显是想利用高额的诉讼费,拖垮乐百纳的正常运营。同时,ITW集团在案件进展过程中,不断向乐百纳的供应商和客户散布谣言,讲述和案件进展不符的事实,有意扩大该案件的影响,让乐百纳的业务和公司形象受到严重影响。

乐百纳公司成立于2015年12月,虽然成立时间不长,但其作为中小型高新技术企业,拥有较强的技术研发、生产制造和营销策划能力,生产的产品类别包括商用电热食品加工设备和商用燃气灶具,产品共计600余种,累计出口60多个国家和地区,出口产品中80%销往欧美市场。

遭遇“337调查”后,乐百纳公司立即联系中国机电产品进出口商会寻求支持并得到积极回应。面对胜诉率较低的商业秘密“337调查”和高额的应诉成本,乐百纳公司经过慎重考虑决定采取积极应对的方式维护自身权益。

“如果官司输了,公司可能就完了。”乐百纳公司总经理周浩说。

苦战28个月 终获胜诉

“在应诉前期,由于美国律所在递交材料时因为时差问题而延误期限,本案没能进入百日速裁程序快速解决,而是进入一般程序。”广东华进律师事务所高级合伙人曾旻辉说。

ITC一般在12至15个月内结束调查,复杂案件可能会延长至18个月。而乐百纳的维权之路却历时28个月,是一般“337调查”案件的两倍时间。

“本案诉讼过程中,申请方多次利用本土优势,意图通过持久战方式消耗乐百纳应诉的时间、金钱、人力成本,造成了实体和程序上的复杂性,从而拉长‘战线’达28个月。”机电商会负责人介绍说,在证据开示阶段,申请方提出繁杂的全面举证要求,乐百纳回答了对方提出的80多个问题,提交了上万份图纸资料和邮件证据,提供了3台电脑和多部个人手机给对方做镜像。应申请方要求,还增加了证人证词,8人在中国香港、1人在美国完成了举证。

2020年年初,新冠肺炎疫情暴发,并迅速在全球持续蔓延扩散。

“受到新冠肺炎疫情影响,乐百纳相关人员不能去美国出席庭审,申请方要求无限期延迟庭审时间,但最终遭到行政法官的否决。”机电商会负责人介绍说,在案件诉讼过程中,申请方诬告乐百纳骚扰,以此来扰乱乐百纳应诉节奏,增加应诉成本。

曾旻辉介绍说,除了全球新冠肺炎疫情外,本案还遭遇初裁法官更换等不可抗力因素,致使案件进程不断推后。

2020年7月9日,ITC裁定,原告指控侵犯其商业秘密的证据不实,乐百纳没有侵权,从而终止调查。

但申请方并没有就此罢休,而是提出复审请求。经过两次延迟,2020年8月5日,ITC同意进行复审,利益相关方再次就不侵权裁决展开交锋。

2021年6月4日,ITC裁定,乐百纳没有违反“337条款”。经再次复审,2021年10月14日,ITC做出终裁:确认乐百纳不存在侵权,终止调查。

历时28个月,乐百纳最终胜诉。

来之不易 值得借鉴

“337调查”的应对要求专业性极强,中企特别是中小企业能够胜诉来之不易,乐百纳的应诉做法值得借鉴。

“作为广东本地民营企业,乐百纳并不具备与美国餐饮巨头抗衡的规模与实力,双方在司法程序的熟悉程度、资源调度及经济实力上相差悬殊,且本案作为商业秘密侵权案件,能够参考及援引的在先判例较少。”曾旻辉说,在完全逆风的情况下,乐百纳公司通过正确的应诉决策和坚韧的毅力取得了最终胜利。

对于这场艰难的应诉之战,周浩说,公司边生产经营边付律师费,也要应诉到底。

“在本案中,合理利用对方的证据是一大亮点。”机电商会负责人介绍说,美国公司在中国雇佣私人侦探,非法拍摄乐百纳生产过程中的1000多个视频和图片,这不仅侵犯了乐百纳的商业秘密,在中国境内也是非法行为。但是这些材料作为证据,经美国政府调查和专家审核,与美国公司的知识产权及商业秘密毫无关系,反而证明了乐百纳是清白的。

据机电商会负责人介绍,在接到中国商务部贸易救济调查局案件预警后,机电商会组织涉案企业于2019年6月6日在京召开案件应诉协调会,并在会后组建中国商务部贸易救济调查局、地方商务主管部门、机电商会和企业各方参与的案件应对微信群,全程及时跟进案件进展,成为企业应诉过程中的坚强后盾。

“这充分表明,面对‘337调查’不能坐以待毙,只有积极应诉,方有胜诉机会。”曾旻辉说,“337调查”自其制度建立之初,就存在浓烈的贸易保护主义色彩,中国企业能够在完全由美国制定的游戏程序及规则中直面挑战,并取得最终的胜诉裁决,无疑是给众多出口型中国企业注射了一剂强心针,对于中国企业面对“337调查”或其他境外诉讼所采取的态度及策略转变具有极大的促进意义。(本报记者王煜对此文亦有贡献)

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责任编辑:葛岩
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更新时间:2023年01月10日

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